¿Por qué los pigmeos de África son tan bajos?

Por qué los pigmeos de África Occidental tienen una estatura tan baja, mientras que los grupos vecinos no la tienen, ha sido un misterio. Ahora, nuevas investigaciones sugieren que los cambios únicos en el genoma de los pigmeos han llevado a adaptaciones para vivir en el bosque, así como a mantenerlos cortos.

Los investigadores analizaron los genomas, el "código de construcción" que dirige cómo se forma un organismo, de los pigmeos de África Occidental en Camerún, cuyos hombres miden en promedio 4 pies, 11 pulgadas de altura, y los compararon con sus parientes vecinos, los bantúes, que miden en promedio 5 pies, 6 pulgadas, para ver si estas diferencias eran genéticas o un factor de su entorno.

"Ha habido un debate de larga data sobre por qué los pigmeos son tan bajos y si se trata de una adaptación a la vida en un ambiente tropical", dijo en una declaración la investigadora del estudio Sarah Tishkoff, de la Universidad de Pensilvania. "Nuestros hallazgos nos dicen que la base genética de rasgos complejos como la altura puede ser muy diferente en poblaciones globalmente diversas."

Investigador del estudio Sarah Tishkoff (centro) con mujeres pigmeas de Camerún.

Población de baja estatura

Las poblaciones pigmea y bantú se separaron genéticamente hace unos 60.000 a 70.000 años; luego, hace unos 4.000 a 5.000 años, comenzaron a cruzarse.

Algunas mujeres pigmeas, después de tener relaciones sexuales con un hombre bantú, han dado a luz a medio-bantúes, un fenómeno que integra los genes bantúes en la población pigmea. Estas mujeres y su descendencia se quedan en la aldea pigmea, por lo que no se mezclan con los bantúes. Sin embargo, la descendencia resultante del apareamiento entre un hombre pigmeo y una mujer bantú es rara, por lo que los bantúes no tienen muchos genes pigmeos.

Los investigadores analizaron los genomas de 67 pigmeos y 58 bantúes en busca de cambios que proporcionaran información sobre la ascendencia de un individuo. Estos cambios son pequeños errores ortográficos no perjudiciales en el código (las bases químicas A, C, T y G) que componen el genoma. Por ejemplo, un bantú puede tener una A donde un pigmeo tiene una T.

Al analizar un gran número de estos cambios, los investigadores pueden saber qué parte del genoma de un individuo es bantú y qué parte es pigmea.

Seleccionado para la estatua

Los investigadores también usaron estos datos de cambio de letras para buscar áreas del genoma asociadas con la altura y aquellas que fueron "seleccionadas naturalmente" para partes del genoma que se transmiten de generación en generación porque proporcionan algún tipo de ventaja de supervivencia.

Los datos revelaron que la altura tenía un componente genético relacionado con la ascendencia bantú: Cuanto más ascendencia bantú tenía un individuo de la tribu pigmea, más alto tendía a ser. Una parte del genoma, en el cromosoma 3, fue especialmente importante en este rasgo, señalaron los investigadores.

"Seguimos viendo muchas de ellas [estas diferencias de una sola letra] que resaltan esa región en el cromosoma 3", aseguró Tishkoff. "Parecía un punto caliente para la selección y para una diferenciación muy alta y, al final, una asociación muy fuerte con la altura también".

Genes de altura

Los investigadores enfocaron los genes en esta área del genoma. Uno de los genes que encontraron ya había sido asociado con cambios de altura en otras poblaciones, pero el resto no.

Encontraron nuevos cambios en las vías hormonales y en la inmunidad que parecían correlacionarse con la baja estatura del pigmeo. Estos podrían haber sido seleccionados por su influencia en la estatura o porque los cambios en estos genes juegan otros papeles en el cuerpo que eran ventajosos para los pigmeos, aseguró Tishkoff.

Por ejemplo: Se puede seleccionar un componente de inmunidad porque ayuda a los pigmeos a combatir las infecciones, que son prevalentes en su hábitat. Y la relación con las vías hormonales también tiene sentido, apuntó Tishkoff, porque los cambios en ellas podrían ayudar a los pigmeos a reproducirse a edades más tempranas. Una altura más corta podría ser un subproducto de estos cambios.

El estudio aparece en la edición del jueves 26 de abril de la revista PLoS Genetics.

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