¿Por qué se arrugan los dedos de las manos y de los pies en el agua?

Los dedos pueden arrugarse cuando están mojados para ayudar a las personas a agarrar objetos mojados, según los investigadores, que dicen que la característica del arrugamiento puede haber ayudado a los antepasados humanos a hacer lo mismo en condiciones de humedad.

Cuando las manos y los pies de una persona se empapan en agua, eventualmente se desarrollan arrugas en las puntas de los dedos de las manos y de los pies. Los científicos alguna vez pensaron que este arrugamiento era el resultado de la capa más externa de la piel que se absorbe y se hincha con agua, pero estudios recientes revelaron que el sistema nervioso controlaba activamente esta arruga mediante la constricción de los vasos sanguíneos debajo de la piel.

El hecho de que el sistema nervioso controle este comportamiento sugiere que estas arrugas sirvieron para algo. Ahora los investigadores encuentran que estas arrugas podrían ayudar a los dedos de las manos y de los pies a agarrar las superficies mojadas.

"Un fenómeno con el que todo el mundo está familiarizado no es sólo algún tipo de efecto secundario de la naturaleza de la piel de los dedos de las manos y de los pies, sino una característica funcional que muy probablemente ha sido seleccionada por la evolución", dijo el investigador Tom Smulders, biólogo evolutivo de la Universidad de Newcastle en Inglaterra.

Smulders y sus colegas hicieron que 20 voluntarios recogieran canicas mojadas y pequeñas pesas de plomo de diferentes tamaños. Los voluntarios intentaron la tarea con las manos normales y secas o después de que sus dedos se arrugaron después de 30 minutos de inmersión en agua tibia. Los participantes recogieron objetos mojados un 12 por ciento más rápido con los dedos arrugados.

"Hemos demostrado que los dedos arrugados ofrecen un mejor agarre en condiciones de humedad", dijo Smulders. "Podría funcionar como las bandas de rodadura de los neumáticos de su coche, lo que permite que una mayor parte del neumático esté en contacto con la carretera, lo que le proporciona un mejor agarre". Otra posibilidad es que las arrugas causen cambios en las propiedades de la piel, como su flexibilidad o adherencia, que ayudan a que los dedos de las manos y de los pies funcionen mejor cuando están mojados.

"Lo más sorprendente para mí fue el efecto que tuvo en los 20 participantes, independientemente de lo rápido que fueran en promedio", dijo Smulders. "Nunca esperé que el efecto fuera tan fuerte y obvio."

Como posible explicación de por qué este efecto podría haber evolucionado, dijo Smulders, "podría haber ayudado a recoger alimentos de la vegetación húmeda o de los arroyos". Y como vemos el efecto en los dedos de los pies, esto puede haber sido una ventaja, ya que puede haber significado que nuestros ancestros fueron capaces de conseguir un mejor equilibrio en la lluvia".

Los dedos arrugados aparentemente no hicieron ninguna diferencia cuando se trataba de recoger objetos secos.

"Esto plantea la pregunta de por qué no tenemos los dedos permanentemente arrugados, y nos gustaría examinar esto más a fondo", dijo Smulders. "Nuestros pensamientos iniciales son que esto podría disminuir la sensibilidad en las yemas de los dedos o podría aumentar el riesgo de daño al atrapar objetos."

Las investigaciones futuras deberían analizar qué otros primates o animales no primates también podrían mostrar este fenómeno para arrojar luz sobre cuándo y por qué evolucionó, señaló Smulders.

"¿Qué otros animales comparten este rasgo? ¿Y el vínculo entre las especies que lo comparten es filogenético -es decir, todas están relacionadas- o ambiental -es decir, todas tratan con objetos sumergidos, por ejemplo?" dijo Smulders.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 9 de enero en la revista Biology Letters.

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