¿Cómo demuestran los científicos que los bebés gemelos fueron genéticamente modificados?

Las preguntas se arremolinan después del anuncio de que los primeros bebés editados genéticamente nacieron a principios de este mes, incluso qué hicieron exactamente los investigadores y si funcionó.

El anuncio se realizó a través de un video de YouTube publicado el domingo (25 de noviembre) por Jiankui He, un científico chino. Lanzó el video después de que MIT Technology Review informó sobre la existencia de documentos de ensayos clínicos que indican que los investigadores estaban reclutando a padres potenciales para un estudio de edición de genes de embriones que luego se implantaría mediante la fertilización in vitro. Poco después, The Associated Press informó sobre las afirmaciones de He de que dos niñas gemelas, llamadas LuLu y NaNa, nacieron hace semanas.

Pero los científicos se quedaron luchando para entender qué habían hecho exactamente él y sus colegas, y si su edición de genes tuvo éxito. Presentó públicamente sus datos por primera vez en la Segunda Cumbre Internacional sobre la Edición del Genoma Humano en Hong Kong el 28 de noviembre sin que los organizadores de la conferencia conozcan de antemano el contenido de la presentación, solo una de las muchas desviaciones de las normas científicas tradicionales y la bioética. [Genética por los números: 10 cuentos tentadores]

"Esto es bastante perturbador y un shock para todas las personas en el campo", dijo Chengzu Long, profesor asistente de medicina en la Universidad de Nueva York, Langone Health, que trabaja con el tipo de edición genética que él y sus colegas afirman haber hecho.

Demostrando

Los expertos contactados por 100cia dicen que sospechan que él y sus colegas realmente intentaron editar los genes de los gemelos como dicen. Probablemente este no sea un engaño o un truco como el famoso culto de Raëlian falso de 2002, en el que un grupo de creyentes OVNI afirmó haber clonado exitosamente a un humano.

"Algo se hizo", dijo el genetista Eric Topol, director del Instituto de Investigación Traslacional Scripps en California. "Eso podemos decir."

Kiran Musunuru, profesor asociado de medicina cardiovascular y genética en la Escuela de Medicina Perelman de la Universidad de Pennsylvania, es uno de los pocos investigadores que ha visto los datos de He. The Associated Press le proporcionó un manuscrito inédito de las afirmaciones de revisión de He. El manuscrito fue a la vez convincente e inquietante, dijo Musunuru.

"Los datos que vi en el manuscrito eran consistentes con la edición que sucedía en los embriones y la edición que persistía en los gemelos después de que nacieron", dijo.

Desgraciadamente, agregó Musunuru, esta edición fue defectuosa. Los investigadores utilizaron una técnica llamada CRISPR-Cas9 para recortar un gen llamado CCR5 de los embriones que se desarrollaron en LuLu y NaNa. Las personas con mutaciones en este gen a menudo muestran cierta resistencia a la infección por VIH, lo que fue el beneficio que él y sus colegas querían transmitir. Pero en una gemela, Musunuru dijo, las ediciones genéticas en solo una de las dos copias de CCR5 tuvieron éxito, lo que significa que la otra copia estaba activa. Ese gemelo, dijo, no obtendría ningún beneficio de inmunidad contra el VIH. Y en ambos embriones, hubo evidencia de mosaicismo: algunas células portadoras del gen editado y otras portadoras del original. Durante su charla, mencionó que, en un embrión, había evidencia de un posible efecto fuera del objetivo, en el que las herramientas moleculares que los científicos usan para editar el genoma apuntan al lugar equivocado, lo que altera los genes que los investigadores no querían cambiar.

"Me parece absolutamente espantoso que tomaron estos embriones que tenían problemas claros con la edición y siguieron adelante con ellos", dijo Musunuru. "¿Cómo pudiste?"

En su presentación, dijo que otro embarazo con un embrión editado por un gen está en marcha.

Upendiendo el proceso

En un proceso científico típico, los expertos dijeron que los datos de los gemelos serían publicados o presentados más ampliamente para ser revisados ​​por un amplio rango de científicos. Idealmente, dijo Musunuru, habría una confirmación independiente de la secuencia genética: el ADN se recolectaría de ambos padres y gemelos para mostrar que la edición realmente ocurrió y que cualquier mutación en los genes de los niños no se transmitió de mamá y papá. (Él mostró datos en su charla con evidencia de tal secuencia).

La secuenciación de los genes para buscar los cambios en CCR5 no es tan complicada, dijo Long. Las células pueden tomarse de embriones para secuenciarlas genéticas incluso antes de que sean implantadas en el útero de la madre, dijo. Según Musunuru, en el manuscrito no publicado, él y sus colegas dicen que tomaron células de la placenta y la sangre del cordón umbilical para la secuenciación genética.

En Hong Kong, presentó los datos que Musunuru describió leyendo en el manuscrito no publicado, incluido el posible efecto fuera del objetivo en el embrión temprano, que afirmó que no estaba presente en el niño después del nacimiento. Pero detectar los efectos fuera del objetivo es muy complicado, dijo Topol. Descubrir estos errores es "más fácil decirlo que hacerlo", dijo Topol.

El ADN está envuelto dentro de la célula como un trozo de cuerda enredado con una compleja estructura 3D, dijo. Los efectos fuera del objetivo podrían ocurrir en cualquier lugar a lo largo de este enredo de moléculas, por lo que son difíciles de encontrar. Lo que es más, las ramificaciones de cualquier error podrían tener eco durante generaciones, considerando que LuLu y NaNa pasarán sus genes editados a sus propios hijos.

"Las palabras 'profundas consecuencias de la corriente' no le hacen justicia", dijo Topol.

No está claro qué podría significar la posible alteración fuera del objetivo para la salud de los gemelos; Es posible que las chicas estén bien, dijo, pero que las generaciones futuras podrían sufrir.

"Se puede imaginar un escenario en el que una mutación dañina salva a uno de los cuerpos de la niña en su mayor parte, pero termina en sus huevos y, ¿quién va a ser afectado? Sus hijos", dijo Musunuru.

Beneficio cuestionable

Incluso si la edición funcionó en el sentido de que los gemelos de hecho llevan los genes editados en sus células, no está tan claro que esas ediciones les sirvan de algo. Y es casi imposible probar si funcionan en el mundo real.

Según Topol, los investigadores podrían extraer células de los gemelos para probar si el VIH podría infectarlos en las placas de laboratorio. Sin embargo, las ediciones no confieren inmunidad total contra el VIH, solo resistencia, dijo Kelly Hills, consultora de bioética de la firma Rogue Bioethics. No hay manera de saber realmente que tienen un efecto en el mundo real, dijo Hill, a menos que tuvieras que exponer a los bebés al VIH varias veces y descubrieras que no contrajeron una infección. Eso, por supuesto, dijo ella, sería tremendamente poco ético.

"Nunca sabremos si fue exitoso", dijo Hills.

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