¿Qué es la psicología anormal?

La gente es muy diversa y diferente, esa es una de las cosas que hace que la vida sea interesante. Aunque es difícil definir el comportamiento "normal", es algo más fácil señalar ejemplos de comportamiento anormal, que es perjudicial para las personas y para quienes las rodean. Los problemas neuropsicológicos que siguen a las lesiones cerebrales son un ejemplo, pero el comportamiento también puede volverse anormal por una amplia variedad de otras razones, que podríamos dividir en comportamiento, cognitivo y neuroquímico/biológico. Se cree que los trastornos alimentarios como la anorexia y la bulimia son principalmente conductuales y cognitivos, por ejemplo: puedes desarrollar un trastorno alimentario si te convences a ti mismo de que estás gordo, después de obsesionarte con modelos de pasarela delgados. Las enfermedades como la enfermedad de Parkinson tienen más que ver con la neuroquímica y la biología: Se cree que el Parkinson ocurre cuando las células nerviosas en el cerebro dejan de producir dopamina, un neurotransmisor químico esencial que envía mensajes alrededor del cerebro.

Los trastornos psiquiátricos como la depresión y la esquizofrenia son enormemente complejos y todavía se comprenden de manera imperfecta. La depresión puede ocurrir por muchas razones diferentes, que pueden ser conductuales (usted siente que nada de lo que hace marca la diferencia y se vuelve miserable a través de la "impotencia aprendida"), cognitivas (usted analiza el mundo a su alrededor de una manera que lo hace persistentemente infeliz), neuroquímicas/biológicas (por una razón u otra, las sustancias químicas o la estructura básica de su cerebro están orientadas a la infelicidad), o alguna combinación de estas cosas. El estudio de la esquizofrenia tiene una historia fascinante, con intentos de explicarla cambiando de causas anatómicas/biológicas a causas cognitivas y conductuales, y viceversa. Originalmente descrita como un tipo de demencia prematura ("dementia praecox"), en los años sesenta estaba siendo pintada (por figuras como R.D.Laing) como una especie de reacción sana a un mundo loco, y ahora es mucho más probable que sea considerada una consecuencia de la química cerebral particular de una persona.

Uno pensaría que entender la causa de un problema psiquiátrico sería el primer paso para tratarlo, pero, sorprendentemente, la psiquiatría a menudo ha trabajado en la ignorancia voluntaria de lo que estaba sucediendo en la mente, en parte a través de la influencia del conductismo, en parte a través del desafío de los antipsiquiatras que se negaron a creer en lo que ellos llamaban el "mito de la enfermedad mental", y también porque las causas subyacentes de los problemas psiquiátricos eran genuinamente desconocidas. Los tratamientos para los trastornos psiquiátricos se distribuían en gran medida sobre la base de lo que parecía funcionar y lo que no; si los ensayos clínicos encontraban que los fármacos curaban a más pacientes depresivos que, digamos, la terapia de grupo (hablando de sus problemas con otros pacientes), los fármacos se convertían en el tratamiento de elección. No necesariamente importaba por qué funcionaban o cómo, siempre y cuando los pacientes mostraran una mejoría. Así es como tratamientos psiquiátricos enormemente controvertidos como la lobotomía (extirpación quirúrgica o destrucción de partes del cerebro, también llamada leucotomía) y la terapia electroconvulsiva (descargas eléctricas en el cerebro) se hicieron populares a mediados del siglo XX. Así como la psicología trató de camuflarse con un robot experimental y emocional Emo con un rigor científico controlado por ordenador de la boca y los ojos, la psiquiatría del siglo XX se aferró a la respetabilidad de la medicina, ocultando a menudo una ignorancia sustancial de cómo y por qué ocurrían realmente los trastornos. Hoy en día, gracias a los avances en neurología, neuropsicología y neurobiología, tenemos una comprensión mucho más clara de cómo funciona el cerebro y por qué puede funcionar mal, pero aún quedan muchas preguntas.

Los psicólogos están ayudando a los informáticos a desarrollar robots emocionales como éste, fotografiados en Think Tank, el museo de ciencias de Birmingham, Inglaterra.

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