¿Qué es la pechblenda? (Uraninita)

Cuando se aprende sobre el elemento uranio, el término pechblenda aparece comúnmente. ¿Qué es la pechblenda y qué tiene que ver con el uranio?

La pechblenda, también conocida con el nombre de uraninita, es un mineral compuesto principalmente de óxidos del elemento uranio, UO2 y UO3. Es el principal mineral de uranio. El mineral es de color negro, como la 'brea'. El término "blenda" proviene de los mineros alemanes, quienes creían que contenía muchos metales diferentes mezclados entre sí.

Composición de la pechblenda

La pechblenda contiene muchos otros elementos radioactivos que pueden ser rastreados hasta la descomposición del uranio, como el radio, el plomo, el helio y varios elementos actínidos. De hecho, el primer descubrimiento de helio en la Tierra fue en la pechblenda. La fisión espontánea del uranio-238 lleva a la presencia de cantidades mínimas de los elementos extremadamente raros tecnecio (200 pg/kg) y prometio (4 fg/kg).

La pechblenda fue la fuente del descubrimiento de varios elementos. En 1789, Martin Heinrich Klaproth descubrió e identificó el uranio como un nuevo elemento de la pechblenda. En 1898, Marie y Pierre Curie descubrieron el elemento radio mientras trabajaban con la pechblenda. En 1895, William Ramsay fue el primero en aislar el helio de la pechblenda.

Dónde encontrar la pechblenda

Desde el siglo XV, la pechblenda se obtiene de las minas de plata de las Montañas de Mineral en la frontera entre Alemania y la República Checa. En la cuenca Athabasca de Saskatchewan (Canadá) y en la mina Shinkolobwe de la República Democrática del Congo se encuentran minerales de uranio de alta calidad.

También se encuentra con plata en el Lago Great Bear en los Territorios del Noroeste de Canadá. Otras fuentes adicionales se encuentran en Alemania, Inglaterra, Ruanda, Australia, la República Checa y Sudáfrica. En los Estados Unidos se encuentra en Arizona, Colorado, Connecticut, Maine, New Hampshire, New Mexico, North Carolina y Wyoming.

En la mina o cerca de ella, el mineral se procesa para formar una torta amarilla o urania como un paso intermedio en la purificación del uranio. La torta amarilla está compuesta en un 80% de óxido de uranio.

 

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