¿Por qué se corroen los centavos?

Si miras un centavo, parece ser de cobre, pero a menos que sea muy antiguo, en realidad es una combinación de metales que puede incluir cobre, zinc, estaño, níquel o acero. Ya sea que su centavo contenga o no otros metales, sin embargo, la superficie es casi siempre de cobre, y la exposición a la atmósfera hace que el metal se torne opaco. Una de las razones por las que los centavos contienen zinc es porque ese metal tiene una alta resistencia a la corrosión atmosférica.

Composición histórica de los centavos

La Casa de Moneda de Estados Unidos comenzó a producir centavos en 1793, y hasta 1837, la moneda era 100 por ciento de cobre. De 1837 a 1857, el centavo era de bronce, contenía 95 por ciento de cobre y 5 por ciento de zinc y estaño. En 1857, la Casa de la Moneda comenzó a producir centavos con 12 por ciento de níquel y 88 por ciento de cobre que tenían una apariencia blanquecina. La producción de centavos de bronce se reanudó en 1864, y la composición permaneció sin cambios hasta 1962, cuando se retiró el estaño, dejando un 95 por ciento de cobre y un 5 por ciento de zinc. En 1982, la Casa de la Moneda dejó de producir centavos de cobre y comenzó a producir centavos de zinc con una composición de 97.5 por ciento de zinc y 2.5 por ciento de cobre. La mayor parte de los centavos producidos en 1943 eran de acero en un esfuerzo por conservar el cobre para la guerra.

Corrosión del cobre en la atmósfera

El cobre en un centavo, ya sea que forme la mayor parte de la moneda o simplemente una capa superficial, se vuelve opaco cuando se expone al aire. La razón es que los átomos de cobre se combinan con moléculas de oxígeno para formar óxido de cobre, en un proceso químico llamado oxidación. En la reacción simple, cada uno de los átomos de oxígeno en una molécula de oxígeno se combina con un átomo de cobre, y el resultado son dos moléculas de óxido de cobre. Cuando la oxidación ocurre con el hierro, el resultado se llama óxido. Un centavo con un alto contenido de cobre no se desintegrará en el aire, porque una vez que se forma una capa superficial de óxido de cobre, previene la corrosión posterior.

Reacción de la célula galvánica

El zinc es un metal de transición que resiste la oxidación, y a menudo se utiliza para recubrir otros metales para evitar que se corroan, un proceso llamado galvanizado. Las aleaciones de cobre y zinc se llaman latón, y se han utilizado desde la antigüedad. Sin embargo, cuando el cobre y el zinc se separan por una capa distinta, como ocurre en los peniques más nuevos, puede producirse una reacción de las células galvánicas en el agua salada que acelera la corrosión. Esta reacción es la misma que corroe los tubos de cobre unidos a los de acero galvanizado sin acoplamiento dieléctrico. Es causada por la electricidad, que es más fácil de conducir en agua salada que en el aire.

Limpieza de centavos

No es difícil limpiar los centavos opacos. Todo lo que tienes que hacer es sumergirlos en una solución de agua, vinagre y sal. El ácido acético en el vinagre que disuelve el óxido de cobre, y la adición de sal acelera el proceso. Los peniques corroídos suelen volver a brillar en menos de un minuto. Usted puede obtener resultados similares usando jugo de limón, el cual contiene ácido cítrico. Si quitas un centavo de esta solución y lo dejas sobre una mesa sin secarlo, se formará una capa verde. Esto es malaquita, una sal de cobre.

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