Respuestas a preguntas comunes sobre la química de los copos de nieve

¿Alguna vez ha mirado un copo de nieve y se ha preguntado cómo se formó o por qué se ve diferente de otra nieve que pudo haber visto? Los copos de nieve son una forma particular de hielo de agua. Los copos de nieve se forman en las nubes, que consisten en vapor de agua. Cuando la temperatura es de 32° F (0° C) o más fría, el agua cambia de su forma líquida a hielo. Varios factores afectan la formación de copos de nieve. La temperatura, las corrientes de aire y la humedad influyen en la forma y el tamaño. Las partículas de suciedad y polvo pueden mezclarse en el agua y afectar el peso y la durabilidad del cristal. Las partículas de suciedad hacen que el copo de nieve sea más pesado y pueden causar grietas y roturas en el cristal y hacer que sea más fácil de derretir. La formación de copos de nieve es un proceso dinámico. Un copo de nieve puede encontrarse con muchas condiciones ambientales diferentes, a veces derritiéndose, a veces causando crecimiento, siempre cambiando su estructura.

 

¿Cuáles son las formas comunes de los copos de nieve?

Generalmente, los cristales hexagonales de seis lados tienen forma de nubes altas; las agujas o los cristales planos de seis lados tienen forma de nubes de altura media, y una amplia variedad de formas de seis lados se forman en nubes bajas. Las temperaturas más frías producen copos de nieve con puntas más afiladas en los lados de los cristales y pueden llevar a la ramificación de los brazos de los copos de nieve (dendritas). Los copos de nieve que crecen en condiciones más cálidas crecen más lentamente, lo que resulta en formas más suaves y menos intrincadas.

  • 32-25° F - Placas hexagonales finas
  • 25-21° F - Agujas
  • 21-14° F - Columnas huecas
  • 14-10° F - Placas sectoriales (hexágonos con hendiduras)
  • 10-3° F - Dendritas (formas hexagonales de encaje)

Las formas intrincadas de los copos de nieve se forman bajo temperaturas frías.

 

¿Por qué los copos de nieve son simétricos (iguales en todos los lados)?

Primero, no todos los copos de nieve son iguales en todos los lados. Las temperaturas desiguales, la presencia de suciedad y otros factores pueden causar que un copo de nieve se caiga de un lado a otro. Sin embargo, es cierto que muchos copos de nieve son simétricos e intrincados. Esto se debe a que la forma de un copo de nieve refleja el orden interno de las moléculas de agua. Las moléculas de agua en estado sólido, como en el hielo y la nieve, forman enlaces débiles (llamados enlaces de hidrógeno) entre sí. Estos arreglos ordenados dan como resultado la forma simétrica y hexagonal del copo de nieve. Durante la cristalización, las moléculas de agua se alinean para maximizar las fuerzas atractivas y minimizar las fuerzas repulsivas. En consecuencia, las moléculas de agua se organizan en espacios predeterminados y en una disposición específica. Las moléculas de agua simplemente se organizan para adaptarse a los espacios y mantener la simetría.

 

¿Es cierto que no hay dos copos de nieve idénticos?

Sí y no. No hay dos copos de nieve exactamente idénticos, hasta el número exacto de moléculas de agua, espín de electrones, abundancia de isótopos de hidrógeno y oxígeno, etc. Por otro lado, es posible que dos copos de nieve se vean exactamente iguales y cualquier copo de nieve probablemente haya tenido un buen partido en algún momento de la historia. Dado que tantos factores afectan la estructura de un copo de nieve y que la estructura de un copo de nieve está cambiando constantemente en respuesta a las condiciones ambientales, es improbable que alguien vea dos copos de nieve idénticos.

Si el agua y el hielo son claros, ¿por qué la nieve parece blanca?

La respuesta corta es que los copos de nieve tienen tantas superficies que reflejan la luz que la dispersan en todos sus colores, así que la nieve parece blanca. La respuesta más larga tiene que ver con la forma en que el ojo humano percibe el color. Aunque la fuente de luz puede no ser realmente una luz "blanca" (por ejemplo, la luz solar, la fluorescente y la incandescente tienen todos un color particular), el cerebro humano compensa por una fuente de luz. Así, aunque la luz del sol es amarilla y la luz dispersa de la nieve es amarilla, el cerebro ve la nieve como blanca porque toda la imagen recibida por el cerebro tiene un tinte amarillo que se sustrae automáticamente.

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