¿Cómo funcionan las ollas a presión?

¿Quieres cocinar tu cena en una fracción del tiempo? Podrías usar un microondas para dispararlo con ondas energéticas. Pero otra solución popular es sellarla en una olla a presión: un tipo de cacerola que cocina las cosas más rápido al hervirlas a una temperatura más alta de lo normal. Aunque algunos los consideran a la antigua usanza, las ollas a presión siguen siendo una forma conveniente y económica de preparar alimentos. El concepto básico, usar la presión para cocinar a una temperatura elevada, es el mismo que sucede en un autoclave.

Una olla a presión en acción. Observe la válvula en la parte superior a través de la cual se escapa el vapor y la disposición de doble manija utilizada para bloquear la tapa.

Ya hemos visto que la alta presión eleva el punto de ebullición del agua. Supongamos que pudiéramos arreglar las cosas de modo que el aire sobre nuestra cacerola estuviera en una presión mucho más alta de lo normal. Eso haría que el agua hierva a una temperatura significativamente más alta, lo que haría que las papas se cocinen más rápidamente.

Esta es la idea básica detrás de las ollas a presión. Una olla a presión es una cacerola grande de acero con una tapa ajustada. El borde exterior de la tapa tiene un círculo grueso de caucho llamado junta que se ajusta entre la parte inferior de la tapa y la parte superior de la bandeja para hacer un sello muy ajustado.

Cuando llenas la bandeja con agua y la colocas en la estufa, el agua se calienta y algunas de sus moléculas se escapan para formar vapor por encima de ella. Con una sartén normal, el vapor se deslizaría hacia la cocina y desaparecería. Pero con una olla a presión, la junta y la tapa detienen el escape del vapor y la presión se acumula rápidamente. A pesar de que el agua dentro de la olla hierve, la presión más alta significa que hierve a una temperatura más alta de lo normal que cocina sus alimentos más rápidamente. Una válvula especial en la parte superior de la tapa permite que salga una pequeña cantidad de vapor, manteniendo la presión más alta de lo normal pero no tan alta como para que la cocina explote. Si la presión dentro de la sartén se acumula demasiado, la válvula saldrá inmediatamente, bajando rápidamente la presión a un nivel seguro nuevamente.

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