¿Cómo funciona un pasteurizador?

Un pasteurizador típico es completamente automático. La leche se vierte en un extremo y fluye entre un conjunto de tubos o placas de calefacción durante un período de tiempo determinado (suficiente para eliminar la mayoría de las bacterias nocivas), y luego entre un conjunto de tubos de refrigeración, antes de salir de un tubo de salida a las botellas. Los tiempos y temperaturas de calentamiento y enfriamiento varían según el tipo de proceso de pasteurización utilizado.

Obviamente, ¡eso es extremadamente sencillo! En la práctica, es un poco más complejo y complicado. He aquí un ejemplo de un pasteurizador desarrollado por Francis P. Hanrahan para el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos a finales de la década de 1950, que utiliza la inyección de vapor para calentar la leche. Lo he coloreado para que sea más fácil de seguir, pero no es realmente necesario entrar en todos los detalles para entenderlo completamente. En su lugar, voy a darle una idea aproximada de la secuencia con algunas partes clave resaltadas en rojo. La leche sigue el camino naranja de izquierda a derecha y luego de vuelta. El vapor se inyecta a través de las líneas verdes.

Un pasteurizador de inyección de vapor típico que se puede utilizar con leche u otros alimentos. De la Patente de EE.UU. 3,016,815: Apparatus for heat-treating liquid food stuffs by Francis P. Hanrahan, patentado el 16 de enero de 1962, cortesía de la Oficina de Patentes y Marcas de los Estados Unidos.

  1. La leche cruda fría entra por el tanque de flotación (1, amarillo) a la izquierda a una temperatura de aproximadamente 4-5°C (40°F).
  2. Fluye a través de un intercambiador de calor llamado regenerador (2, gris), pasando cerca de la leche pasteurizada que está fluyendo hacia afuera. Los dos tubos de leche intercambian su calor: la leche entrante se calienta a unos 38°C (100°F), la leche saliente se enfría.
  3. La leche ya calentada pasa por un precalentador (rojo, 3), alimentado por uno de los tubos de vapor (verde), y se calienta a 54°C (130°F).
  4. Ahora la leche entra en el circuito de pasteurización (marcado por 7, 8, 12 y 13). Es movido por una bomba (7), se inyecta más vapor (8) para calentarlo a 72°C (161°F), y fluye alrededor de un bucle largo (12) durante 15 segundos para mantenerlo a esa temperatura el tiempo suficiente para que ocurra la pasteurización.
  5. En el punto 13, una válvula detecta si la leche está suficientemente caliente para la pasteurización. Si no, se desvía hacia arriba alrededor del bucle púrpura y de vuelta alrededor del circuito hasta que se desvíe.
  6. Una vez que la leche ha sido pasteurizada con éxito, fluye hacia un separador (18), aún a 72°C, 161°F, donde se enfría rápidamente a unos 53°C (128°F) y se desodoriza.

  1. Una bomba (20) envía la leche parcialmente enfriada a través del regenerador (2), para que se enfríe aún más a 7°C (45°F) mientras cede su calor a la leche entrante.
  2. Una unidad de refrigeración (21) la enfría hasta su temperatura final para embotellar y/o almacenar durante más tiempo.
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