¿Cómo son los robots de uso general?

Aunque los robots avanzados como Baxter pueden ser entrenados para hacer muchas cosas diferentes, siguen siendo esencialmente máquinas de un solo dominio. Ya sea que estén eligiendo piezas de máquinas mal formadas para el control de calidad o cambiando cajas de un lugar a otro, están diseñadas sólo para trabajar en las plantas de producción. Todavía no tenemos un robot que pueda hacer el desayuno, llevar a los niños a la escuela, conducir hasta el trabajo en otro lugar, volver a casa, limpiar la casa, cocinar la cena y recargarse, a menos que cuente a su esposo o esposa.

En la década de 1990, cuando Kevin Warwick escribió su libro más vendido March of the Machines, la construcción de robots inteligentes, autónomos y de uso general se consideraba un objetivo de investigación demasiado ambicioso. Ingenieros como Warwick tipificaron un enfoque alternativo "práctico" de la robótica, en el que los grandes planes se dejaban de lado y los robots simplemente evolucionaban a medida que sus creadores descubrían mejores formas de construir robots con una percepción, cognición y acción más avanzadas. Se parece más a la evolución de los robots, trabajando desde abajo hacia arriba para desarrollar criaturas cada vez más avanzadas, que a cualquier tipo de enfoque de arriba hacia abajo que pueda ser concebido por una especie de robot-mundo equivalente a Dios.

Sin embargo, el tiempo de rodaje avanza y muchas cosas han cambiado. Aunque ingenieros como Kevin Warwick y Rodney Brooks siguen siendo campeones del enfoque pragmático, ascendente y de mínima cognición, en otros lugares, los robots autónomos de propósito general están dando grandes pasos hacia delante, a menudo literalmente, así como metafóricamente. El ala de investigación del Departamento de Defensa de los Estados Unidos, DARPA, ha patrocinado concursos para desarrollar robots humanoides que puedan hacer frente a una variedad de situaciones de emergencia complicadas, tales como rescatar a personas de desastres naturales. (DARPA afirma que la intención es humanitaria, pero parece seguro que se usará una tecnología similar en los soldados robóticos). Gracias a sitios de vídeo como YouTube, robots como estos, que en su día habrían sido de alto secreto, han estado "creciendo en público", con cada nueva encarnación de los robots de pisoteo de escaleras, balanceo de sillas, conducción de coches que se convierten instantáneamente en virales en los medios sociales.

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