¿Cómo se miden los terremotos?

Es importante poder distinguir entre terremotos menores que no causan daños o fatalidades y terremotos mayores que causan pérdidas de vidas humanas horribles. Es por eso que usualmente describimos los terremotos dándoles un número llamado magnitud, donde una magnitud mayor significa un terremoto más poderoso. Hay varias maneras diferentes de calcular la magnitud; dos de las más conocidas son la escala de Richter (una de las más antiguas) y la escala de magnitud del momento (una de las más nuevas). También puede encontrarse con la escala de intensidad de Mercalli, que no describe la magnitud de los terremotos, sino que compara sus efectos en el mundo que nos rodea.

Escala de Richter

La escala de Richter es una forma científica de medir la fuerza de los terremotos que fue desarrollada en 1935 por el geólogo estadounidense Charles F. Richter. Un temblor menor de menos de 2.0 en la escala de Richter es conocido como un micro terremoto y generalmente no es lo suficientemente fuerte como para preocupar a la gente. Un terremoto importante alcanzará algo así como 8.0 en la escala de Richter y es probable que cause daños y muertes generalizadas.

La magnitud de un terremoto en la escala de Richter se calcula midiendo el logaritmo de cuánto se mueve el suelo (en otras palabras, el logaritmo de la amplitud de las ondas sísmicas). Debido a que la escala es logarítmica, cada aumento de un punto entero en la escala significa otro aumento de 10 veces el movimiento del suelo. En otras palabras, un terremoto que mide 8.0 en la escala de Richter implica 10 veces más movimiento que un terremoto que mide 7.0 y 100 veces más movimiento que un terremoto que mide 6.

MMS (Escala de Magnitud de Momento)

La escala de Richter ha sido reemplazada en gran medida por la MMS (Moment Magnitude Scale), aunque todavía se oye hablar a menudo de Richter en la ciencia popular y en las noticias. Los valores de los terremotos en la escala MMS son similares a los valores en el Richter (para terremotos más grandes, de todos modos).

Escala de Mercalli

Aunque la escala de Richter es la forma más común de comparar terremotos, es posible que también se describan los terremotos utilizando la antigua escala de Mercalli. Mientras que la escala de Richter no tiene límite superior, el Mercalli tiene un rango fijo desde I ("Instrumental", apenas notado) hasta XII ("Catastrófico", con una destrucción casi total). La escala de Richter se basa en una medición científica de la amplitud de un terremoto, mientras que la escala de Mercalli es más bien una descripción basada en el daño aparente que causa un terremoto. Esto hace que el Mercalli se parezca más a la escala Beaufort de medición de viento.

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