¿Por qué la cuarcita es más difícil que su roca madre?

La cuarcita es una roca metamórfica, formada cuando su roca madre, la arenisca, es enterrada y luego calentada y/o comprimida. La arenisca es una roca sedimentaria, formada a partir de restos erosionados o desgastados de otras rocas. Esas rocas pueden ser metamórficas, sedimentarias o ígneas (las rocas ígneas se forman cuando el magma, o roca fundida, se enfría, ya sea dentro de la tierra o en la superficie). Para entender por qué la cuarcita es más dura que la arenisca, ayuda a entender un poco el ciclo de la roca.

Rocas ígneas

Lejos bajo la superficie de la Tierra, las rocas y los minerales que se han derretido forman magma que puede quedar atrapado en bolsas debajo de la Tierra y enfriarse allí, o ser transportado a la superficie por la actividad volcánica, donde se le llama lava. Cuando se enfría, el magma o la lava se convierte en roca ígnea. Bajo la superficie, el calor y la presión eventualmente transforman la roca ígnea en roca metamórfica. Por encima de la superficie, el viento y el agua eventualmente desgastan la roca ígnea. Las partículas, llamadas sedimentos, son transportadas para ser depositadas en capas en otros lugares, convirtiéndose eventualmente en roca sedimentaria.

Rocas sedimentarias

A medida que se deposita capa tras capa de sedimento, el agua se exprime entre las partículas y los minerales, y a presión cementa las partículas juntas, transformándolas en roca sedimentaria. La arenisca, en particular, es una roca sedimentaria cementada por calcita, arcilla o sílice. Alrededor del 75 por ciento de la superficie de la Tierra y casi todo el fondo del océano está cubierto por sedimentos y rocas sedimentarias, según el Departamento de Ciencias Ambientales y de la Tierra de la Universidad de Kentucky. La roca sedimentaria se calienta, ya sea por presión, fricción o descomposición radioactiva. A medida que se hornea, sufre una metamorfosis, formando cristales, y finalmente se convierte en roca metamórfica.

Rocas metamórficas

Diferentes combinaciones de calor y presión sobre roca sedimentaria forman diferentes tipos de roca metamórfica. La cuarcita, en particular, puede estar formada por alta temperatura y alta presión o por alta temperatura y baja presión. La cristalización o recristalización de las rocas sedimentarias tiene lugar entre 700 y 900 grados centígrados o entre 1.300 y 1.650 grados Fahrenheit, según el Aula del Futuro de la NASA. Después de este punto, las rocas comienzan a derretirse, formando de nuevo magma bajo la superficie de la Tierra para comenzar el proceso de nuevo.

Arenisca, la madre de la cuarcita

Cuando la arenisca sedimentaria de la roca es cementada por la sílice mineral, se la conoce como arenisca de cuarzo. La sílice, o cuarzo, es uno de los minerales más abundantes en la corteza terrestre. El cuarzo es un mineral duro y duradero, y cuando los otros materiales que componen la arenisca se desgastan, el cuarzo es a menudo todo lo que queda, y permanece bastante intacto. Cuando el calor y la presión actúan sobre la arenisca rica en cuarzo, la roca metamórfica dura resultante se llama cuarcita.

Cuarcita

La cuarcita contiene al menos un 90 por ciento de cuarcita, y debido a que la cuarcita es metamórfica, es dura, compacta y resistente a la intemperie. A menudo se encuentra en colinas o macizos montañosos, como en algunas cordilleras de los Apalaches, según el Departamento de Ciencias Geológicas de la Universidad Estatal Politécnica de California, en Pomona. Pero las formaciones de cuarcita se encuentran en todo el mundo, incluyendo los Estados Unidos, Canadá, Noruega, Suecia, Italia y Sudáfrica, aunque esta lista no es exhaustiva.

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