¿Ya conoces los dinosaurios con plumas de Liaoning?

En 1994, los agricultores de la provincia de Liaoning en el noreste de China comenzaron a encontrar aves fósiles exquisitamente conservadas que representan una nueva especie, Confuciusornis. Fueron descubiertos en depósitos sedimentarios del Cretácico temprano de grano fino cerca de la aldea de Sihetun. Muchos estaban tan bien conservados que incluso se podían ver sus plumas. Se encontraron varios tipos de aves fósiles, pero Confuciousornis fue el más común. También se encontraron otros fósiles, incluyendo espléndidos ejemplos de peces y plantas. Se encontraron tantos fósiles, y aún se están encontrando, que se ha desarrollado un mercado próspero al exportarlos de China, un mercado que el gobierno chino considera ilegal el contrabando.

En 1996, el esqueleto de un pequeño dinosaurio salió a la luz en Sihetun. Prácticamente hasta el último hueso, pertenecía a un nuevo tipo de terópodo de aproximadamente un metro de largo llamado Sinosauropteryx prima. En tamaño y anatomía, se parecía mucho al pequeño dinosaurio europeo Compsognathus, pero mostraba huellas distintivas de estructuras cortas y brillantes a lo largo del cuello, la espalda y la cola. Después de algunas discusiones, la mayoría de los científicos ahora creen que las estructuras de arbustos son de hecho plumas, de estructura algo diferente a las de las aves modernas. Sinosauropteryx es, por lo tanto, el primer dinosaurio no aviar con plumas emplumado.

Incluso mientras se estudiaba Sinosauropteryx, aparecieron más dinosaurios con plumas en Liaoning: Protarchaeopteryx, un terópodo más grande de cinco pies de largo, con plumas muy similares a las aves visibles a lo largo de la cola; Caudipteryx, un terópodo muy parecido a un pájaro de aproximadamente tres pies de altura, que muestra buenas impresiones de plumas a lo largo de las extremidades anteriores y la cola; Sinornithosaurus, un terópodo semejante a un troontón del tamaño de Sinosauropteryx, con plumas de pelo; y Beipiaosaurus, un terópodo de más de seis pies de largo, el terópodo más grande conocido con impresiones de plumas (también de pelo). El terópodo de Liaoning con plumas más pequeño fue Microraptor, de menos de 1.5 pies de largo, clasificado como un dromaeosaurido. Todos estos dinosaurios con plumas tenían patas traseras relativamente grandes y poderosas, obviamente adecuadas para correr rápido, y manos con garras grandes. Ninguno tenía alas.

El descubrimiento de los terópodos con plumas apoya firmemente la teoría de que las aves son dinosaurios terópodos que desarrollaron la capacidad de volar. Pero quizás lo más interesante de los terópodos con plumas de Liaoning es que representan varias familias de terópodos diferentes. Esto significa que el origen de las plumas no está estrechamente relacionado con el origen de las aves, y ofrece evidencia de que muchas líneas diferentes de dinosaurios terópodos pueden haber tenido plumas de algún tipo, no solo las más estrechamente relacionadas con las aves. Dependiendo de la extensión de las estructuras entre los terópodos, incluso gigantes como Tyrannosaurus rex pueden haber tenido plumas.

 

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