¿Cómo se forman las olas del océano?

Uno de los mayores placeres del verano para el afortunado playero es escuchar el ritmo de las olas del mar. Una serie de factores impulsan este fenómeno que induce al trance, pero el generador más importante de la actividad de las olas locales es en realidad el viento.

"El principal conductor o causa de las olas es el viento", dijo Wayne Presnell, meteorólogo de la Subdivisión de Servicios Marinos y Costeros del Servicio Meteorológico Nacional de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

Presnell explicó que la velocidad y duración del viento ayudan a determinar el tamaño y la frecuencia de las olas del océano. Otro factor se llama "fetch", refiriéndose a la extensión del agua sobre la que sopla una brisa, y cuanto más largo el fetch, mayor es la energía que puede acumular una ola.

"El fetch tiene algún efecto sobre las olas de la playa", dijo Presnell, "pero la mayoría de las que se ven jugando allí son generadas por el viento local y la velocidad del viento de ese día".

Viendo la acción de las olas

Para tener una idea de las olas creadas por el viento, simplemente sople sobre un tazón de líquido, por ejemplo. Una serie de ondas seguirán el camino de tu exhalación.

Incluso cuando el viento sopla hacia el mar, las olas siguen llegando a la costa como resultado de la forma de las cuencas oceánicas.

"Ese es el movimiento general del océano, por así decirlo, empuja el agua hacia la orilla", dijo Presnell. Imagine el chapoteo en una bañera, explicó Presnell: Cuando se añade algo de fuerza al agua, el salpicón se dirige hacia el borde de la bañera y luego hace un movimiento de ida y vuelta.

Formación de una (ola) rompiente

La ola visible por encima del nivel del agua es de hecho sólo una parte de la ola; la ola se extiende hacia abajo a través de la columna de agua hasta el fondo del océano también.

Las olas comienzan en el océano profundo y abierto como relativamente verticales en forma, dijo Presnell. Sin embargo, cuando una ola viaja hacia la orilla, la parte inferior de la ola arrastra el fondo del océano.

La parte superior de la ola por encima de la línea de agua comienza a moverse más rápido que el resto de la ola. A medida que la profundidad del océano disminuye más cerca de la orilla, el arrastre en el fondo de la ola se hace más fuerte, y la parte superior de la ola comienza a inclinarse hacia adelante.

En cierto punto, la ola se inclina lo suficiente como para acurrucarse, creando lo que se llama una ola rompiente y mostrando la forma característica de una ola que rompe, explicó Presnell.

El área entre la orilla y la primera línea de olas que rompen en la playa se conoce como la zona de oleaje. "La zona de surf es donde la gente hace la mayoría de sus actividades, como pescar y nadar - es donde la mayoría de la gente va y se divierte en la playa," dijo Presnell.

Cuidado con las corrientes de resaca

Toda el agua del océano que las olas arrojan a la playa debe volver a salir. Este desagüe no se produce de manera uniforme, ya que el agua regresa al mar, donde es más fácil hacerlo, por ejemplo, a través de una pausa o inmersión en bancos de arena frente a la costa, o cerca de un muelle o embarcadero.

En estas situaciones, se pueden desarrollar fuertes "corrientes de resaca" que ponen a los nadadores en riesgo de ahogarse.

"A medida que el agua sube a la orilla pierde impulso y energía y tiene que volver al océano", dijo Presnell. "Una corriente de resaca es causada cuando ciertas cosas en el fondo del océano canalizan el agua hacia un arroyo estrecho."

Las corrientes de resaca a menudo parecen más espumosas o más oscuras que el agua circundante, lo que ayuda a los nadadores (y a los salvavidas) a verlas.

Para escapar de una corriente, los nadadores no deben tratar de nadar de regreso a la orilla, porque estarán luchando contra la corriente y agotándose. En su lugar, los nadadores deben tratar de liberarse de la corriente de resaca moviéndose paralela o diagonalmente a la orilla. Alertar a un salvavidas, si está de servicio, también es una buena idea.

"Grita pidiendo ayuda y llama la atención sobre ti mismo", dijo Presnell. "Entonces haz lo mejor para volver a la orilla nadando paralelamente o en un ángulo donde no sientas la resistencia."

Antes de juguetear en las olas, consulte a un salvavidas u otra fuente de información en la playa para obtener información sobre las condiciones de ese día y si se esperan corrientes de resaca.

"Lo primero que hay que hacer o recordar es comprobar el estado del océano antes de entrar", dijo Presnell. "Sepa en lo que se está metiendo antes de entrar en él."

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