Evolución y luz compartida en los animales

Los animales pueden albergar estas sustancias en sus propios cuerpos o desarrollar una relación simbiótica con bacterias productoras de luz. Estas bacterias viven en un órgano de luz en el cuerpo del organismo huésped. Las bacterias producen luz todo el tiempo, por lo que para encender y apagar sus luces, algunos animales pueden jalar sus órganos de luz hacia sus cuerpos. Otros los cubren con trozos de piel similares a los párpados. Algunos organismos también usan una sustancia fluorescente, como la proteína fluorescente verde (GFP), para ajustar el color de la luz que crean. La sustancia fluorescente absorbe la luz azul-verde y la emite como un color diferente.

Debido a todas estas variaciones en las luciferinas, las luciferasas y la forma en que los animales las usan, muchos investigadores creen que la capacidad de generar luz de manera simultánea e independiente evolucionó en múltiples formas de vida. El hecho de que haya pocos animales bioluminiscentes en ambientes de agua dulce apoya esta teoría. Los cuerpos de agua frescos y continentales no han existido desde los océanos del mundo, por lo que los animales que viven allí no han tenido tanto tiempo para adaptarse a su entorno. Además, los fondos de la mayoría de los cuerpos de agua dulce no son lo suficientemente oscuros como para requerir fuentes adicionales de luz.

Un calamar adulto de Euprymna scolopes, que alberga bacterias luminiscentes en su órgano de luz.

Los animales tienen muchos métodos para producir y usar la luz, y las personas han descubierto muchos usos que la luz puede crear. Los investigadores pueden usar organismos luminiscentes unicelulares que se iluminan cuando se les molesta para estudiar la forma en que los animales se mueven a través del agua. Los científicos también han dado rasgos bioluminiscentes a animales no luminiscentes para realizar investigaciones sobre la progresión de enfermedades como el cáncer y el Alzheimer. Dicha investigación puede hacer que la bioluminiscencia sea tan útil para las personas como lo es para otras formas de vida.

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