¿Cómo se produce la bioluminiscencia de los animales?

En general, la bioluminiscencia implica la combinación de dos tipos de sustancias en una reacción de producción de luz. Uno es una luciferina, o una sustancia que produce luz. El otro es una luciferasa, o una enzima que cataliza la reacción. En algunos casos, la luciferina es una proteína conocida como fotoproteína, y el proceso de generación de luz requiere un ion cargado para activar la reacción. Los desencadenantes neurológicos, mecánicos, químicos o aún no descubiertos pueden iniciar las reacciones que crean luz.

A menudo, el proceso requiere la presencia de otras sustancias, como el oxígeno o el trifosfato de adenosina (ATP). ATP es una molécula que almacena y transporta energía en la mayoría de los organismos vivos, incluido el cuerpo humano. La reacción de luciferina-luciferasa también puede crear subproductos como la oxiluciferina y el agua.

Los términos luciferina y luciferasa provienen de un término latino lucifer, que significa "portador de luz". Son términos genéricos en lugar de los nombres de productos químicos particulares. Muchas sustancias diferentes pueden actuar como luciferinas y luciferasas, dependiendo de las especies de la forma de vida bioluminiscente. Por ejemplo, la luciferina coelenterazina es común en la bioluminiscencia marina. Los dinoflagelados que obtienen alimentos a través de la fotosíntesis usan una luciferina que se parece a la clorofila. Su luminiscencia es más brillante después de días muy soleados. Algunos camarones y peces parecen fabricar su luciferina a partir de los alimentos que consumen.

Las especies de dinoflagelados que dependen de la fotosíntesis para los alimentos tienen luciferina que es similar a la clorofila.

No todos los animales producen su propia luz. 

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