Cómo funciona la bioluminiscencia

Los animales que usan su sentido de la vista para navegar generalmente tienen dificultades para moverse sin luz. Algunos, como los búhos, tienen ojos muy grandes que usan para recolectar mucha luz. También utilizan sus otros sentidos para recopilar información sobre su entorno. Los humanos, por otro lado, han puesto mucho esfuerzo en crear fuentes de luz portátil, a menudo artificial, desde antorchas hasta bombillas y LED. Algunas formas de vida bioluminiscentes tienen un enfoque completamente diferente: crean su propia luz y la transportan en sus cuerpos.

Muchos animales usan la luz que producen de la misma manera que las personas usan linternas o reflectores. Pero los animales producen luz de manera muy diferente a como lo hacen las bombillas. Las bombillas tradicionales crean luz a través de la incandescencia. Un filamento dentro de la bombilla se calienta mucho y emite luz. Este proceso no es particularmente eficiente, ya que generar suficiente calor para crear luz desperdicia una enorme cantidad de energía.

Los animales brillantes, por otro lado, típicamente crean luz a través de la luminiscencia. En los animales luminiscentes, los compuestos químicos se mezclan para producir un brillo. Se parece mucho a la forma en que las sustancias dentro de un palo de luz se combinan para hacer luz. La luminiscencia es mucho más eficiente que la incandescencia. No requiere ni genera mucho calor, por lo que a veces se conoce como luz fría.

Los científicos tenían una idea básica de la diferencia entre la incandescencia y la luminiscencia desde hace 2.500 años. En la década de 1600, los investigadores comenzaron a descubrir exactamente cómo los animales hacen su propia luz. Pero como los diferentes animales usan diferentes sustancias, los científicos aún no saben con precisión cómo cada especie bioluminiscente hace que la luz. En algunos casos, los investigadores no han descubierto por qué un animal ilumina o cómo controla su interruptor de encendido / apagado. La bioluminiscencia también puede ser difícil de estudiar, ya que muchos animales agotan sus capacidades luminiscentes cuando son capturados. En otros casos, el proceso de captura destruye los órganos productores de luz.

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