¿Pueden los animales predecir la muerte?

En julio de 2007, una historia fascinante surgió en el New England Journal of Medicine sobre un gato que podía "predecir" la muerte de pacientes en un hogar de ancianos varias horas antes de morir. Oscar, un gato adoptado por el personal del Centro de Enfermería y Rehabilitación de Steere House en Providence, RI, tiene al menos 25 predicciones exitosas, en las cuales los pacientes murieron horas después de que el gato se sentara junto a sus camas. Después de que el personal del asilo de ancianos se dio cuenta de la capacidad de Oscar, comenzaron a alertar a las familias cada vez que el gato ocupaba su puesto junto a un paciente. La mayoría de las familias toleran o incluso acogen su presencia, aunque Oscar se enoja si se le obliga a salir de la habitación de un paciente moribundo, maullando fuera de la puerta.

Las acciones de Oscar parecen deliberadas. Regularmente se pasea por la unidad de la casa para pacientes con demencia avanzada. Él huele y mira a un paciente antes de sentarse con ella. Oscar luego ronronea mientras está sentado con la paciente y generalmente se va poco después de que ella muere.

¿Cómo lo hace Oscar? ¿Es un "sexto sentido", un olor único que huele o algo más? Los expertos en animales han presentado una variedad de explicaciones, aunque la mayoría está de acuerdo en que probablemente tenga que ver con un olor específico producido por pacientes moribundos. Es decir, las personas que están muriendo emiten ciertos químicos que otros humanos no pueden detectar, pero que pueden despertar el sentido del olfato de Oscar. Un experto en felinos dijo que los gatos pueden sentir la enfermedad en sus amigos humanos y animales. Jacqueline Pritchard, una experta en animales británica, dijo a la BBC News que estaba segura de que Oscar estaba sintiendo que los órganos vitales se cerraban.

En cuanto a por qué vigila al lado de los pacientes, Oscar puede estar imitando el comportamiento del personal que pasa tiempo con los pacientes moribundos. Un experto en animales sugirió que podría ser tan simple como Oscar disfrutar de la comodidad de las mantas calientes colocadas en pacientes moribundos.

Las historias de animales con habilidades sorprendentes no son raras. Hace tiempo que existen historias de perros que detectan varios tipos de cáncer con su sentido del olfato. Más tarde, un estudio demostró que los perros podían sentir evidencia de cáncer de vejiga al olerlo en la orina. Algunas personas que sufren de epilepsia grave utilizan perros especialmente entrenados proporcionados por organizaciones benéficas. Estos perros advierten a sus dueños de ataques inminentes por lamer o alguna otra señal. Una mujer dijo que su perro regularmente le da una advertencia de 40 minutos, lo que le permite ir a un lugar seguro para no preocuparse por los ataques que la ponen en peligro.

Los perros sensibles a las convulsiones buscan olores sutiles y cambios en las características de sus dueños (como pupilas dilatadas). Su entrenamiento, que lleva al menos un año, les enseña a advertir a sus dueños. Si bien estamos acostumbrados a escuchar que los perros aprenden a ayudar a los ciegos o a buscar personas heridas, el caso de Oscar es más desconcertante. Los gatos, a diferencia de los perros o incluso los elefantes, no están asociados con un comportamiento altruista y empático. Los científicos creen que los perros pueden sentir la enfermedad en otros debido a su origen evolutivo como lobos, que necesitaban poder detectar cuando alguien en la manada estaba herido o enfermo.

 

Etología y comportamiento animal extraño

La etología es el estudio del comportamiento animal, basado en la zoología. Los etólogos estudian la base evolutiva y el desarrollo de los comportamientos innatos de los animales, como una araña que sabe cómo hacer una red sin aprender de un padre. También estudian formas de comunicación (física, química, visual) e interacciones sociales entre animales. La investigación en etología humana analiza los orígenes evolutivos del comportamiento humano y también compara los comportamientos en las diferentes culturas. Otros estudios sobre el comportamiento animal se basan en la psicología, se centran en cosas como el comportamiento aprendido y la enseñanza de comportamientos a los animales y aplican los resultados a los humanos.

Una pregunta común sobre los animales que se puede considerar a través de la lente de la etología es si los animales tienen habilidades especiales de detección. Durante miles de años, las historias se han extendido sobre animales que perciben terremotos. Justo antes del tsunami de 2004 que devastó partes del sur de Asia, muchos animales mostraron un comportamiento extraño o corrieron (o volaron) a un lugar más alto. Según algunos informes, los trabajadores de rescate encontraron una cantidad sorprendentemente baja de animales muertos, aunque había áreas donde se descubrieron muchos animales muertos, especialmente ganado.

¿Es este otro caso de un "sexto sentido" especial o habilidad sobrenatural? Algunos científicos proponen que la audición sofisticada y la capacidad de detectar vibraciones sutiles permiten a los animales sentir los terremotos. Algunos también sugieren que los animales detectan cambios en el aire o en los campos electromagnéticos. En cualquier caso, es probable que no sea un sentido misterioso, sino uno o dos sentidos, como el oído y el olfato, que son tan refinados que los animales pueden escuchar un terremoto u oler los gases liberados por ese terremoto. Alan Rabinowitz, de la Wildlife Conservation Society, afirma que los humanos alguna vez tuvieron esta capacidad pero la perdieron a través de la evolución. (Los "60 minutos" de CBS produjeron una historia extraordinaria que explica cómo los marinos Moken utilizaron su conexión cercana con el océano para detectar el tsunami antes de que ocurriera).

Es muy difícil para los científicos determinar exactamente qué hace que los animales huyan o entren en pánico antes de un terremoto. Existen numerosas historias de este tipo, pero no un método de prueba confiable. Después de todo, los animales responden a muchos estímulos, algunos de los cuales son difíciles de rastrear. Los críticos también dicen que las personas recuerdan que sus mascotas actúan de manera diferente solo porque ocurrió un terremoto, y que las mascotas a menudo exhiben comportamientos extraños sin terremotos ni desastres posteriores. Pero la teoría de los terremotos de detección de animales ha ganado suficiente terreno como para que los científicos de todo el mundo hayan intentado probarlo, con resultados mixtos.

Algunos animales no solo tienen sentidos altamente refinados, sino que muchos también experimentan emociones sofisticadas. Frans BM de Waal, un destacado primatólogo de la Universidad de Emory, dice que una variedad de animales, no solo gatos o perros, sino también ratas, sienten empatía y otras emociones. En un estudio, los científicos inyectaron a los ratones una sustancia química que les daba leves dolores de estómago. La respuesta conductual natural es el estiramiento, y los ratones inyectados se estiraron más cuando se colocaron al lado de los ratones inyectados que cuando se colocaron al lado de los ratones no inyectados. Los ratones machos también mostraron una menor respuesta alrededor de los machos que ellos no sabían. En otras palabras, no solo los ratones muestran una respuesta al dolor de los demás, sino que también importa quién es el otro ratón. La neurobióloga de la Universidad de Chicago, Peggy Mason, llamó a esto "un paso significativo hacia un sentimiento social similar al humano".

 

 

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