Te presentamos la fábrica de mosquitos

¿Qué pasaría si te dijera que la mejor arma en nuestra guerra contra las enfermedades transmitidas por mosquitos es una fábrica que cría millones de mosquitos y los libera en tu cuello del bosque?

Parece una locura, pero ese es exactamente el enfoque adoptado por los científicos en todo el mundo para frenar enfermedades como el Zika, el dengue, la malaria, el Nilo Occidental y más.

Los mosquitos son organismos altamente exitosos, y también son muy efectivos para diseminar una gran cantidad de enfermedades potencialmente devastadoras cuando saltan de un huésped humano a otro. El escritor científico David Quammen incluso propuso que los estragos de las enfermedades transmitidas por mosquitos en muchas selvas tropicales ecuatoriales en realidad impidieron el avance de la explotación humana hasta el siglo XXI.

Sí, los mosquitos se han mantenido firmes en nuestra pequeña guerra entre humanos e insectos muy bien, incluso se han recuperado de las pérdidas catastróficas. Según Technology Review, los funcionarios brasileños declararon la erradicación de los mosquitos Aedes aegypti invasores de la fiebre amarilla en 1958, solo para experimentar la reinvasión en las décadas posteriores.

Ahora Brasil, como muchos otros países que comparten sus tierras con la nación de los mosquitos, está buscando alternativas para derrotar a este adversario que chupa sangre. Ahí es donde las fábricas de mosquitos entran en escena: bombeando mosquitos genéticamente modificados o con bacterias para derrotar al enemigo desde adentro.

Una de esas fábricas, en Guangzhou, China, ha reportado resultados prometedores. Según el Atlántico, están criando y liberando mosquitos infectados con la bacteria Wolbachia por dos muy buenas razones. Primero, hace que los mosquitos sean incapaces de transportar una amplia gama de patógenos peligrosos, un rasgo que los mosquitos pasan a su descendencia. En segundo lugar, Wolbachia también ayuda a frenar a la población en general. Cuando un mosquito macho infectado con Wolbachia se aparea con una hembra no infectada, los huevos resultantes no eclosionan. Solo cuando ambos compañeros llevan Wolbachia, la unión da como resultado huevos viables, que transmiten la infección. Y esa infección, por cierto, no se transfiere a las personas.

Mientras que la fábrica china ha armado una bacteria natural, la compañía británica de biotecnología Oxitec ha entrado en el campo de la modificación genética. Están experimentando con la liberación de mosquitos modificados genéticamente que mueren cuatro días después y producen descendientes que mueren como larvas. Han estado bombeando estos OVMs condenados en Brasil por la suma de 2 millones de insectos por semana, y como resultado han visto impresionantes caídas en los casos de fiebre del dengue.

Algunos científicos tienen la esperanza de que tal edición de genes pueda acabar con los mosquitos por completo, o al menos las doscientas especies que realmente molestan a los humanos.

Pero no seamos demasiado rápidos para eliminarlos. Sirven como alimento para los depredadores insectívoros y (posiblemente) tienen bosques tropicales protegidos. Incluso se ha sabido que hacen doble trabajo como polinizadores para orquídeas. El ambiente es un cuidadoso equilibrio de elementos, y es difícil predecir lo que sucederá cuando saques una sola especie de la torre Jenga de la vida.  

 

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