Dino-pájaros

Hace tan sólo 50 años, la teoría de que las aves descendían de los dinosaurios parecía completamente ridícula; después de todo, todo el mundo sabe que la mayoría de las aves son criaturas pequeñas, livianas y revoloteantes, mientras que la mayoría de los dinosaurios eran enormes, perseverantes y claramente inerodinámicos. Pero a medida que la evidencia -pequeños dinosaurios que poseían plumas, picos y otras características similares a las de los pájaros- comenzó a acumularse, la conexión entre los dinosaurios y las aves se hizo evidente para los científicos, y luego para el público en general.

Hoy en día, es el raro paleontólogo quien disputa el descenso de las aves de los dinosaurios, aunque hay algunos valores atípicos que lo intentan, y nos queda explicar por qué las aves no son del tamaño de un dinosaurio.

Esto no significa, sin embargo, que todos los aspectos técnicos de la transición dinosaurio/ave se hayan resuelto de una vez por todas. Los investigadores todavía no están de acuerdo sobre qué familias de dinosaurios están más estrechamente relacionadas con las aves modernas, si las plumas de estos dinosaurios son aerodinámicas u ornamentales, y -quizás lo más polémico de todo- cómo estas proto-pájaros reptiles lograron lograr el enorme salto evolutivo hacia el vuelo motorizado.

 

El origen de los dinosaurios emplumados

¿Por qué y cómo evolucionaron las plumas de los pequeños dinosaurios terópodos del Jurásico y del Cretácico? Es un error común entre los no versados en teoría evolutiva asumir que las plumas evolucionaron específicamente con el propósito de volar.

La evolución, sin embargo, es un proceso ciego: no "sabe" adónde va hasta que llega. Por esta razón, la explicación más ampliamente aceptada hoy en día es que los dinosaurios evolucionaron las plumas como un medio para aislarse en climas fríos (y, posiblemente, como una forma de inflarse a los ojos del sexo opuesto con abrigos de plumaje chillón).

Si esto suena poco probable, tenga en cuenta que incluso las aves que han estado sin volar durante millones de años, como los avestruces y los emús, aún conservan sus plumas, un accesorio caro en términos de uso de energía. Si el propósito de las plumas fuera únicamente para volar, no habría razón, desde una perspectiva evolutiva, para que los pingüinos mantuvieran estos apéndices: de hecho, ¡podrían estar mejor completamente desnudos, o luciendo gruesos abrigos de piel! (Para más información sobre este tema, vea ¿Por qué los dinosaurios tienen plumas?

Los primeros dinosaurios indiscutiblemente emplumados -como el Archaeopteryx y el Epidendrosaurus- aparecieron en la tierra durante el período jurásico tardío, entre 160 y 150 millones de años atrás. A medida que los eones avanzaban, las primitivas (es decir, cortas y peludas) plumas de estos primeros dino-pájaros evolucionaron gradualmente hacia las plumas anchas y planas con las que estamos familiarizados hoy en día, las cuales son más adecuadas para atrapar el aire (y por lo tanto aislar la piel subyacente). En este punto la pregunta es: ¿cómo hicieron estos dinosaurios emplumados la transición a la huida?

Teoría #1: Los dinosaurios emplumados dieron un salto en el vuelo

Extrapolando hacia atrás el comportamiento de algunas aves modernas, es razonable inferir que los terópodos de dos patas, de tamaño pequeño a mediano, del período Cretácico (notablemente los ornitomínimos, o "imitadores de aves", pero también las rapaces y posiblemente hasta los pequeños tiranosaurios) podrían alcanzar velocidades máximas de funcionamiento de 30 o 40 millas por hora.

A medida que estos terópodos corrían (ya sea en el acto de perseguir a sus presas o tratando de escapar de ser comidos por ellos mismos), su capa de plumas aislantes les daba un ligero "rebote" aerodinámico, ayudándoles a aterrizar su próxima comida o a vivir para ver otro día. Dado que los dinosaurios bien alimentados, y aquellos que evitaban la depredación, producían más crías, la tendencia evolutiva fue hacia plumas más grandes, que proporcionaban más "elevación".

A partir de ahí, la teoría dice, sólo habría sido cuestión de tiempo antes de que un dinosaurio emplumado lograra un vuelo real, al menos por un breve período de tiempo. Pero en este punto, es importante entender lo que significa "poco tiempo" en un contexto evolutivo. No hubo ni un solo momento definitorio en el que un terópodo pequeño y emplumado corriera accidentalmente directamente de un acantilado y volara mágicamente como un pájaro moderno.

Más bien, tienes que imaginarte este proceso que ocurre gradualmente, en el curso de millones de años: saltos de cuatro pies, cinco pies, diez pies, hasta que algo parecido a un vuelo motorizado emergió gradualmente.

En el excelente episodio de Nova El dinosaurio de cuatro alas (sobre un espécimen de Microraptor recientemente descubierto en China), se cita a un paleontólogo diciendo que las crías de las aves modernas tienden a recapitular su patrimonio evolutivo. Es decir, aunque estos polluelos recién nacidos son incapaces de volar, pueden saltar distancias más largas, y más fácilmente hundirse en superficies inclinadas, con la elevación aerodinámica proporcionada por sus plumas - las mismas ventajas que pueden haber disfrutado los dinosaurios emplumados de los períodos Jurásico y Cretácico.

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