¿Sabes qué son los números?

Las matemáticas se reducen al reconocimiento de patrones. Identificamos patrones en el mundo que nos rodea y los usamos para navegar por sus desafíos. Para hacer todo esto, sin embargo, necesitamos números, o al menos la información que representan nuestros números.

¿Qué son los números? Como exploraremos más adelante, esa es una pregunta engañosamente profunda, pero ya sabes la respuesta simple. Un número es una palabra y un símbolo que representa una cuenta. Digamos que usted camina fuera de su casa y ve dos perros enojados. Incluso si no conociera la palabra "dos" o si supiera cómo se ve el número correspondiente, su cerebro comprenderá bien cómo se compara un encuentro de dos perros con una situación de tres, uno o cero perros.

Le debemos esa comprensión innata a nuestro cerebro (específicamente, el lóbulo parietal inferior), que naturalmente extrae los números del entorno circundante de la misma manera que identifica los colores. Llamamos a este sentido numérico, y nuestros cerebros vienen completamente equipados con él desde el nacimiento. Los estudios muestran que, si bien los bebés no comprenden los sistemas numéricos humanos, aún pueden identificar cambios en la cantidad.

La investigación en neuro imagen incluso ha descubierto que los bebés poseen la capacidad de participar en el conteo logarítmico, o en el conteo basado en incrementos integrales en la cantidad física. Mientras que un bebé no verá la diferencia entre cinco ositos de peluche y seis ositos de peluche en una alineación, notará una diferencia entre cinco y 10.

El sentido numérico juega un papel vital en la forma en que los animales navegan en sus entornos, entornos en los que los objetos son numerosos y con frecuencia móviles. Sin embargo, el sentido numérico de un animal se vuelve más impreciso con números cada vez más grandes. Los seres humanos, por ejemplo, son sistemáticamente más lentos para calcular 4 + 5 que 2 + 3.

En algún momento de nuestro pasado antiguo, los humanos prehistóricos comenzaron a desarrollar un medio para aumentar su sentido numérico. Comenzaron a contar con sus dedos de manos y pies. Esta es la razón por la que tantos sistemas numéricos dependen de grupos de cinco, 10 o 20. Los sistemas base-10 o decimales se derivan del uso de ambas manos, mientras que los sistemas base-20 o vigesimales se basan en el uso de dedos de manos y pies.

Así que los humanos antiguos aprendieron a externalizar su sentido numérico y, al hacerlo, posiblemente crearon el logro científico más importante de la humanidad: las matemáticas.

 

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