¿Cómo funciona el apagado automático de una tetera eléctrica?

Las primeras teteras eléctricas venían con un peligro incorporado: era relativamente fácil encenderlas, apagarlas y hacer una o dos tareas, y luego olvidarse de ellas. Si tenías suerte, cuando volvías unos minutos más tarde, te encontrabas con la cocina llena de nubes de vapor. Si no tuvo suerte, el elemento de la tetera podría quemarse, quemar un fusible o incluso provocar un incendio.

Afortunadamente, prácticamente todas las teteras modernas se apagan automáticamente mediante termostatos (dispositivos mecánicos, eléctricos o electrónicos que responden a los cambios de temperatura). Muchos se basan en diseños desarrollados por el inventor inglés John C. Taylor, cuyas empresas Otter Controls y Strix Ltd han desarrollado más de mil millones de termostatos de este tipo en todo el mundo.

Cómo se apaga una tetera eléctrica. Hay una salida de vapor y un tubo (amarillo, 43 y 44) que baja desde la parte superior de la cámara de agua (gris, 38) hasta un termostato bimetálico e interruptor (naranja y rojo, 1 y 2). Cuando la tetera hierve, el vapor baja por este tubo, calienta el termostato y hace que se abra, apagando el elemento calefactor (verde, 39) e impidiendo que el agua hierva más. Gráfica de la patente estadounidense 4.357.520: Recipiente eléctrico para hervir agua con unidades de control sensibles a la temperatura y a la corriente y con conexión en seco de John C. Taylor, cortesía de la Oficina de Patentes y Marcas Registradas de los Estados Unidos.

¿Cómo funcionan? Los más sencillos son mecánicos y utilizan un termostato bimetálico (descrito en nuestro artículo principal sobre termostatos) integrado en la unidad de elemento en la parte inferior de la tetera. Consiste en un disco de dos metales diferentes unidos entre sí, uno de los cuales se expande más rápido que el otro a medida que la temperatura aumenta. Normalmente el termostato se curva en una dirección, pero cuando el agua caliente alcanza el punto de ebullición, el vapor producido golpea el termostato bimetálico y hace que de repente se rompa y se flexione en la dirección opuesta, un poco como un paraguas que gira del revés con el viento. Cuando el termostato se abre, empuja una palanca que acciona el circuito, corta la corriente eléctrica y apaga la tetera con seguridad. Los termostatos más sofisticados para teteras (utilizados en sistemas como la moderna caldera de café Marco Über) son totalmente electrónicos y permiten que el agua se caliente a temperaturas precisas y se mantenga allí indefinidamente mediante el encendido y apagado repetido de la corriente.

Así es cómo se ve un termostato Strix típico en la realidad. He utilizado puntos del mismo color que en la obra de arte de arriba para mostrar las partes clave de esta vieja tetera desarmada. El tubo de vapor (amarillo) transporta el vapor hasta el termostato bimetálico. El termostato (naranja) apaga la tetera. Una unidad de conmutación (roja) y varios cables conectan el termostato, el interruptor de encendido (rosa) y el conector inalámbrico (azul oscuro) a los dos terminales del elemento calefactor (verde). El termostato y el interruptor están atornillados en la parte inferior del elemento de calefacción oculto de color gris claro (mostrado en la foto de arriba en esta página).

Un primer plano del termostato bimetálico (mostrado por el punto naranja en la otra foto).

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