¿Cuáles son las órbitas satelitales?

Una de las cosas más sorprendentes de los satélites son los muy diferentes caminos que siguen a alturas muy diferentes sobre la Tierra. Abandonado a sus propios medios, un satélite disparado al espacio podría caer de nuevo a la Tierra como una piedra lanzada al aire. Para evitar que eso ocurra, los satélites tienen que seguir moviéndose todo el tiempo, así que, aunque la fuerza de la gravedad los está arrastrando, nunca vuelven a estrellarse contra la Tierra. Algunos giran a la misma velocidad de rotación que la Tierra, por lo que están efectivamente fijados en una posición por encima de nuestras cabezas; otros van mucho más rápido. Aunque existen muchos tipos diferentes de órbitas satelitales, éstas vienen en tres variedades básicas, baja, media y alta, que son distancias cortas, medias y largas sobre la Tierra, respectivamente.

Órbitas terrestres bajas

Los satélites científicos tienden a estar bastante cerca de la Tierra, a menudo a sólo unos pocos cientos de kilómetros hacia arriba, y siguen un camino casi circular llamado órbita terrestre baja (LEO, por sus siglas en inglés). Como tienen que moverse muy rápido para superar la gravedad de la Tierra, y tienen una órbita relativamente pequeña (porque están muy cerca), cubren grandes áreas del planeta con bastante rapidez y nunca permanecen en una parte de la Tierra por más de unos pocos minutos. Algunos siguen lo que se llama una órbita polar, pasando sobre los polos Norte y Sur en un "bucle" que tarda poco más de una hora y media en completarse.

 

Órbitas terrestres medias

Cuanto más alto está un satélite, más tiempo pasa sobre cualquier parte de la Tierra. Es lo mismo que los aviones a reacción que vuelan por encima de la cabeza: cuanto más lento se mueven por el cielo, más alto están. Una órbita terrestre media (MEO) es aproximadamente 10 veces más alta que una LEO. Los satélites GPS navstar se encuentran en órbitas MEO a unos 20.000 km (12.000 millas) por encima de nuestras cabezas y tardan 12 horas en "recorrer" el planeta. Sus órbitas son semisincrónicas, lo que significa que, aunque no siempre están exactamente en el mismo lugar por encima de nuestras cabezas, pasan por encima de los mismos puntos en el ecuador a las mismas horas cada día.

 

Órbitas terrestres altas

Muchos satélites tienen órbitas a una distancia cuidadosamente elegida de unos 36.000 km (22.000 millas) de la superficie. Esta posición "mágica" garantiza que lleven exactamente un día a la órbita de la Tierra y que siempre regresen a la misma posición por encima de ella, a la misma hora del día. Una órbita terrestre alta como ésta se denomina geosincrónica (porque está sincronizada con la rotación de la Tierra) o geoestacionaria (si el satélite permanece en el mismo punto de la Tierra todo el tiempo). Los satélites de comunicaciones -nuestros "espejos espaciales"- suelen estar estacionados en órbitas geoestacionarias, de modo que sus señales siempre llegan a las antenas parabólicas apuntando hacia ellos. Los satélites meteorológicos a menudo utilizan órbitas geoestacionarias porque necesitan recolectar imágenes de nubes o precipitaciones de la misma parte de la Tierra de hora a hora y día a día (a diferencia de los satélites científicos LEO, que recolectan datos de muchos lugares diferentes en un período de tiempo relativamente corto, los satélites meteorológicos geoestacionarios recolectan sus datos de un área más pequeña en un período de tiempo más largo).

 

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