¿Qué es un presentimiento?

Todo el mundo está familiarizado con la repentina sensación de mariposas que pululan en nuestro estómago cada vez que hablamos con alguien a quien adoramos o antes de tomar una decisión importante. Sabemos que inventar pensamientos conscientes es un proceso lento y engorroso comparado con las respuestas inmediatas del intestino. Mientras que la contemplación consciente requiere una evaluación meticulosa de todas las probabilidades, nuestro instinto representa un enfoque heurístico que insiste en que de alguna manera sólo sabe.

¿Deberíamos confiar en él? Nueva evidencia sugiere que, aunque uno no debe necesariamente confiar en estos sentimientos, al menos debe considerar escuchar. Después de todo, el intestino también es conocido como nuestro segundo cerebro.

El segundo cerebro

El término segundo cerebro no es sólo metafórico; las paredes de nuestro intestino están revestidas con más de 100 millones de neuronas, ¡un número comparable al número de neuronas en nuestra médula espinal! Estas neuronas constituyen lo que se conoce como el sistema nervioso entérico y están conectadas a las neuronas del cerebro a través de una vasta red de cables.

Antiguamente, se creía que el sistema digestivo se ocupaba principalmente de los procesos digestivos. Parecía tan inocuo como los pulmones, dedicados exclusivamente a un puñado de tareas exclusivas, como regular la velocidad de la digestión, así como la secreción de ácido y moco en el revestimiento intestinal. La respiración parece ser muy importante, pero los pulmones no tienen cerebro, así que ¿por qué el intestino?

El cerebro y el intestino distanciados parecen estar conectados por una vía similar a un agujero de gusano conocida como el eje cerebro-intestino, a través del cual ambos órganos intercambian rápidamente una ráfaga de hormonas y sustancias químicas. A pesar de estar en constante comunicación, la red entérica es tan densa que el sistema puede funcionar como una unidad independiente sin ningún estímulo del sistema nervioso central.

El sistema nervioso entérico es a menudo llamado el segundo cerebro, pero muchos neurólogos, como el autor del Error de Descartes, Antonio Damasio, creen que "bien podría haber sido el primero". Él cree que el instinto jugó un papel importante en la regulación de los sentimientos del hombre prehistórico. Un repentino e inexplicable malestar en el intestino lo obligaría inmediatamente a tomar una acción que le ayudaría a deshacerse de ese sentimiento.

Podría ser simplemente un combate o una huida. Esto permitiría lo que ahora llamamos la toma de decisiones intuitiva. Damasio, como Martha Nussbaum, es un defensor de la importancia de los sentimientos, un fenómeno que la filosofía occidental siempre ha descartado como algo periférico, un obstáculo para el pensamiento superior y la racionalidad.

Vía de doble sentido

Considerando la autoridad del cerebro, uno esperaría que la comunicación fuera unidireccional. Sin embargo, este no es el caso. Los intestinos irritados pueden ser causados por señales de estrés enviadas desde el cerebro, pero los intestinos irritados también pueden transmitir señales de estrés hacia el cerebro. La evidencia sugiere que el cerebro está consciente de los microbios intestinales, y una alteración en su cantidad puede influir directamente en nuestra percepción y comportamiento.

Sabemos esto porque nuestro intestino secreta más del 90% de la serotonina en nuestro cuerpo. La serotonina es la sustancia química responsable de regular nuestros sentimientos de satisfacción o felicidad general. La serotonina es sólo una de varias señales bioquímicas secretadas por el intestino que impulsan nuestro estado de ánimo y comportamiento. Otros químicos incluyen el GABA, un químico que se sabe que mitiga el nerviosismo y la ansiedad, y la oxitocina, un químico involucrado en los sentimientos de amor y unión.

Por lo tanto, no es de extrañar que los potenciadores de probióticos sean conocidos por elevar el estado de ánimo, mantener la cognición y mantener el bienestar emocional. En vista de estos hechos, comer sano se convierte en una obligación. La perturbación digestiva arruina su intestino, así como su estado de ánimo. Esto nos da otra razón para adoptar el estilo de vida saludable que la mayoría de nosotros hemos estado posponiendo.

Para manejar los niveles de estrés con habilidad, uno debe mantener el sistema gastrointestinal feliz consumiendo alimentos saludables. De hecho, un estudio encontró que las personas mayores que consumían más verduras verdes eran más felices y menos olvidadizas que las que no lo hacían.

¿Cómo se comunican?

Hemos aprendido que la comunicación constante funciona en ambos sentidos: el estrés puede provocar náuseas o mareos, y los intestinos alterados pueden, a su vez, inducir ansiedad. La mayoría de los pacientes que sufren de trastornos gastrointestinales como la enfermedad de Crohn y el síndrome del intestino irritable están plagados de ataques de ansiedad y depresión. Pero, ¿cómo se produce esta comunicación?

Los científicos no están muy seguros de cómo se logra esta comunicación. Algunos creen que las bacterias alteran el sistema inmunológico al influir en sus células y obtener los productos químicos que sintetizan antes de transmitirlos al cerebro como mensajes.

Sin embargo, los estudios también han demostrado que la conexión puede formarse sin esta alteración. Estos hallazgos apuntan a una red nueva y desconocida que facilita esta comunicación. Otra teoría afirma que el intercambio de información casi telepático se logra a través de una conexión directa entre el tronco encefálico y el abdomen, proporcionada por el nervio vago.

Los resultados concluyentes aún no han salido a la luz, ya que la investigación se encuentra en su infancia. Por supuesto, la perspectiva de tratar la ansiedad y la depresión operando en el intestino es tentadora, pero tales tratamientos no se van a materializar pronto.

Por último, los sentimientos viscerales pueden no ser necesariamente impulsos innatos e irracionales. Si estos sentimientos no son más que intuiciones, pueden ser una nueva respuesta aprendida, afinada deliberadamente y posteriormente transmutada en un hábito, cuyo uso rozaría la apariencia intuitiva.

Años de práctica deliberada pueden ser la diferencia entre un boxeador o conductor profesional y uno amateur. Donde el primero, en la adversidad, esquiva o evita un accidente aparentemente intuitivamente, como si el mismo Dios interviniera, el segundo, perplejo, sólo puede mirar fijamente.

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