¿Cuál fue la primera forma de vida en la tierra?

La evidencia más temprana de la vida en la Tierra surge entre las rocas más antiguas que aún se conservan en el planeta.

La Tierra tiene unos 4.500 millones de años, pero las rocas más antiguas que todavía existen existen hace unos 4.000 millones de años. No mucho después de que comienza el registro de rocas, surgen pruebas tentadoras de vida: un conjunto de fósiles similares a filamentos de Australia, publicado en la revista Astrobiology en 2013, pueden ser los restos de una esterilla microbiana que podría haber estado extrayendo energía de la luz solar unos 3.5 Hace mil millones de años. Otro contendiente para la vida más antigua del mundo es un conjunto de rocas en Groenlandia que pueden albergar los fósiles de colonias de cianobacterias de 3.700 millones de años, que forman estructuras en capas llamadas estromatolitos.

Algunos científicos han afirmado ver evidencia de vida en rocas de 3.800 millones de años de la isla de Akilia, Groenlandia. Los investigadores informaron por primera vez en 1996 en la revista Nature que los isótopos (formas de un elemento con diferentes números de neutrones) en esas rocas podrían indicar una actividad metabólica antigua por parte de un microbio misterioso. Esos hallazgos han sido muy debatidos desde entonces, ya que, de hecho, todos los reclamos de la vida temprana.

Más recientemente, los científicos informaron en la revista Nature que habían descubierto microfósiles en Canadá que podrían tener entre 3.77 mil millones y 4.290 millones de años, una afirmación que haría que los orígenes de la vida fueran muy poco después de que la Tierra se formara por primera vez en los océanos. Los fósiles parecidos a filamentos contenían señales químicas que podrían anunciar la vida, pero es difícil probar que sí, informaron los investigadores que no participaron en el estudio. También es difícil probar que los fósiles encontrados en rocas antiguas son necesariamente antiguos; los fluidos han penetrado las grietas en la roca y podrían haber permitido que los microbios más nuevos ingresen a la roca más antigua. Los investigadores utilizaron la datación de samario-neodimio para llegar a los 4.290 millones de años para los fósiles. Este método, que utiliza la descomposición de un elemento de la tierra rara en otro, puede medir la edad del magma que formó las rocas en lugar de las rocas en sí, un problema que también ha acosado los reclamos de las rocas más antiguas de la Tierra.

Sin embargo, el hecho de que la evidencia sugestiva de la vida surja justo cuando comienza el registro del rock plantea una pregunta, dijo la geoquímica Elizabeth Bell, de la Universidad de California en Los Ángeles, en una charla de SETI en febrero de 2016: ¿Es el momento una coincidencia o hubo formas anteriores? ¿De la vida cuyos restos desaparecieron con las rocas más antiguas del planeta?

Los investigadores afirman que estas estructuras en forma de cono descubiertas en rocas de 3.7 mil millones de años en Groenlandia, aproximadamente del tamaño de un cuarto, pueden ser colonias de microbios fosilizados y los fósiles de vida más antiguos de la Tierra.

El período que ocurrió antes de que comience el registro de rock se conoce como el Hadean. Fue un momento extremo, cuando los asteroides y los meteoritos azotaron el planeta. Bell y sus colegas dijeron que podrían tener evidencia de que la vida surgió durante este tiempo tan desagradable. En 2015, el equipo de investigación informó sobre el descubrimiento de grafito, una forma de carbono, en cristales de circón de 4.1 billones de años. La proporción de isótopos en el grafito sugiere un origen biológico, Bell y sus colegas escribieron en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

"Hay cierto escepticismo, lo que está justificado", dijo Bell. Los meteoritos o los procesos químicos podrían haber causado las proporciones de carbono impares, dijo, por lo que los isótopos por sí solos no son una prueba de vida. Desde la publicación del documento de 2015, dijo Bell, los investigadores han encontrado varias de las inclusiones de carbono raro, que los científicos esperan analizar pronto.

De lo que se sabe de este período, habría habido agua líquida en el planeta, dijo Bell a 100cia en una entrevista. Podría haber habido granito, corteza continental, aunque eso es controvertido, dijo. Bell agregó que cualquier vida que pudiera haber existido hubiera sido un procariota (un organismo unicelular sin núcleos unidos a la membrana u orgánulos celulares). Si hubiera corteza continental en la Tierra en ese momento, dijo, los procariotas podrían haber tenido fuentes minerales de nutrientes como el fósforo.

Un enfoque diferente de la búsqueda de la vida temprana de la Tierra sugiere que los respiraderos hidrotermales oceánicos pueden haber hospedado los primeros seres vivos. En un artículo publicado en julio de 2016 en la revista Nature Microbiology, los investigadores analizaron procariotas para encontrar las proteínas y los genes comunes a todos estos organismos, probablemente los restos finales del Último Ancestro Común Universal (LUCA), el primer pariente compartido del cual desciende toda la vida actual.

El equipo de investigación encontró 355 proteínas compartidas por todos los linajes arqueales y bacterianos. Basados en esas proteínas, los investigadores reconstruyeron una vista del genoma de LUCA, insinuando que vivía en un ambiente anaeróbico (sin oxígeno), hidrotermal. Si ese es el caso, la primera vida de la Tierra (o al menos la primera vida que dejó descendientes) se habría parecido a los microbios que se agrupan alrededor de los respiraderos de aguas profundas de hoy, dijeron los investigadores.

(0 votes)