¿Qué es la neuropsicología?

Cuando estudias psicología, es muy fácil olvidar que la mayoría de las cosas interesantes y fascinantes que descubres suceden dentro del cerebro, un órgano aparentemente anodino, a menudo comparado con "dos puñados de gachas de avena". La neuropsicología consiste en averiguar cómo está estructurado el cerebro y cómo diferentes partes del mismo tienen diferentes funciones. Un ejemplo extremo y temprano de neuropsicología, conocido como frenología, involucró famosos curanderos que afirmaban que podían decir cosas interesantes acerca de la personalidad de alguien al palpar su cráneo en busca de golpes. Aunque la idea parece risible hoy en día, la idea central de la frenología -que el cerebro es modular, con regiones discretas que tienen funciones especializadas- es ahora conocida por ser esencialmente correcta. Sin embargo, es una simplificación inútil sugerir, por ejemplo, que la mitad derecha del cerebro es creativa y la izquierda es clínicamente racional; para la mayoría de las cosas que hacemos, muchas partes diferentes del cerebro están involucradas, ya sea trabajando en paralelo o en circuitos seriales complejos.

Los escáneres cerebrales han revolucionado la psicología. Al mostrar la actividad dentro de nuestro cerebro cuando pensamos ciertos pensamientos o hacemos ciertas cosas, pueden ayudar a revelar qué áreas del cerebro hacen qué.

Si la psicología cognitiva puede dividir cosas como la memoria o el lenguaje en áreas o procesos separados, ¿es posible localizar partes del cerebro donde suceden esas cosas? Ese es el pensamiento básico detrás de un campo de gran éxito llamado neuropsicología cognitiva, que implica tratar de mapear procesos y funciones abstractas descubiertas a través de la psicología cognitiva en áreas muy concretas del cerebro que los neuropsicólogos han descubierto (y viceversa). Algunos psicólogos -Mercators mentales de hoy en día- se dejan llevar en un frenesí para trazar un mapa del cerebro, olvidando que el objetivo final no es dibujar una guía turística en el interior de la cabeza, sino producir una explicación científica de la mente: quiénes somos y por qué hacemos las cosas que hacemos.

Aunque los neuropsicólogos estudian cerebros sanos y funcionales, también dedican gran parte de su tiempo a investigar a las personas cuyos cerebros se han dañado a causa de lesiones en la cabeza, accidentes cerebrovasculares o enfermedades degenerativas como el Alzheimer. Podemos descubrir mucho sobre cómo funcionan cosas como la memoria y el procesamiento del lenguaje estudiando lo que la gente ya no puede hacer cuando áreas específicas de su cerebro son dañadas o destruidas. En los casos más espectaculares, es posible encontrar personas con daño cerebral muy localizado que ya no pueden hacer cosas muy específicas (por ejemplo, reconocer rostros o leer palabras); podemos inferir de esto que las áreas cerebrales dañadas juegan un papel clave en cualquier función que se haya perdido, y eso nos ayuda a construir un mapa de qué partes del cerebro hacen qué.

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